Elon Musk vise le vol d’essai orbital de la fusée de Mars en janvier, ainsi qu’une douzaine de vols

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Le chef de Space Exploration Technologies Corporation (SpaceX), M. Elon Musk, a fixé un objectif pour le premier vol d’essai orbital du système de lancement de prochaine génération Starship de sa société plus tôt dans la journée. Starship est la fusée de nouvelle génération de SpaceX qui est actuellement en cours de construction et de test à Boca Chica, au Texas. Il vise à atteindre l’objectif fondamental de l’entreprise de rendre les humains interplanétaires ou au moins de fournir un système de fusée rapidement réutilisable capable d’effectuer des missions vers des destinations autres que la Lune dans le système solaire. Les derniers commentaires de Musk sont intervenus lors de la réunion conjointe 2021 du Conseil des études spatiales (SSB) et du Conseil de physique et d’astronomie (BPA) des National Academies of Sciences, Engineering, and Medicine, où il a également partagé des détails sur le vaisseau spatial et les attentes du programme l’année prochaine.

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SpaceX utilise actuellement ses fusées de transport moyen Falcon 9 pour mener des missions en équipage pour la National Aeronautics and Space Administration (NASA), lancer ses petits satellites Internet Starlink et transporter des charges utiles pour d’autres clients. Cependant, le Falcon 9 est limité et ne peut pas cibler une gamme diversifiée de destinations dans le système solaire.

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À ces fins, la société de Musk construit une nouvelle fusée au Texas, baptisée Starship. Cette fusée vise principalement à emmener équipage et cargaison sur Mars, mais elle sera également capable de diversifier considérablement les capacités de lancement actuelles de SpaceX en termes de masse, de destinations et de cadence.

Jusqu’à présent, la société a effectué plusieurs tests de l’étage supérieur de la fusée, qui ont vu les 160 pieds atterrir verticalement à deux reprises. Cependant, SpaceX n’a ​​pas encore testé le propulseur de premier étage Starship, qui est chargé de transporter les charges utiles massives de la fusée (jusqu’à 100 tonnes) au-delà de la gravité terrestre.

Lors de son discours lors de la réunion, Musk a expliqué pourquoi SpaceX avait décidé d’utiliser de l’acier inoxydable pour le corps de Starship. Il a expliqué que par rapport à la fibre de carbone avancée, qui était le premier choix de son entreprise, l’acier coûte beaucoup moins cher, est plus facile à travailler, ne nécessite pas d’être peint, est plus robuste à des températures glaciales. Starship stocke ses carburants et réduit considérablement l’épaisseur des tuiles de bouclier thermique nécessaires à un vaisseau spatial pour entrer ou rentrer dans l’atmosphère d’une planète.

Le système de lancement Starship Super Heavy entièrement empilé, mesurant 119 mètres de haut, est visible du haut. Image : Elon Musk/Twitter

Il a également souligné que SpaceX vise à effectuer le premier vol d’essai orbital du vaisseau spatial en janvier et que les observateurs devraient être prudemment optimistes lorsqu’ils s’attendent à ce que le véhicule atterrisse comme le Falcon 9 de SpaceX. Cependant, il a partagé ses attentes pour l’atterrissage de la fusée l’année prochaine et l’établissement d’un calendrier de lancement.

En donnant son avis sur l’envoi d’humains sur Mars, Musk a souligné que sa priorité était de s’assurer que Starship atterrit en toute sécurité avant les missions en équipage.

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Parlant de la tentative de lancement de janvier et de l’avenir à court terme de Starship, Musk a déclaré que :

Notre rythme de progression sur Starship est très rapide. Nous nous préparons en fait à essayer notre première tentative de lancement orbital vers la Terre basse dans les prochains mois. Nous attendons l’approbation de notre licence par la FAA d’ici la fin de cette année, ce qui signifie probablement une tentative de lancement en janvier ou peut-être en février. Nous construisons actuellement l’usine pour fabriquer beaucoup de vaisseaux spatiaux et fabriquer beaucoup de moteurs en parallèle. Il y aura donc beaucoup, beaucoup de véhicules. Le taux de construction du moteur est actuellement la plus grande contrainte sur le nombre de véhicules que nous pouvons fabriquer.

Car il y a actuellement 29 moteurs sur le booster et il y en aura 33 même à un niveau de poussée plus élevé. Donc 33 moteurs par booster. Et ce sont de gros moteurs. Le Raptor 2 est un moteur de poussée d’environ 240 tonnes, nous parlons donc de moteurs de poussée de cinq ou six cent mille livres. Donc vraiment assez intense. En fait, je dirais que la construction du système de production pour Starship est beaucoup plus difficile que la conception du Starship lui-même. Mais nous avons cela en cours et nous avons l’intention de faire, espérons-le, une douzaine de lancements l’année prochaine, peut-être, peut-être plus. Et si nous réussissons à ce qu’il soit entièrement réutilisable, cela signifie que nous avons construit la flotte. Tout comme nous le sommes avec le Falcon 9 et le booster Falcon 9 qui est réutilisé. On perd la sauge supérieure à chaque fois mais on récupère presque toujours le booster. Donc, fondamentalement, nous avons l’intention de terminer comme le vol d’essai l’année prochaine, ce qui signifie qu’il est probablement prêt pour des charges utiles précieuses qui ne sont pas destinées à être testées, mais en fait de vraies charges utiles en 2023.

Alors que SpaceX avance à toute vitesse avec Starship, ses installations du Texas attendent actuellement l’achèvement d’un processus d’examen environnemental par la Federal Aviation Agency (FAA). Si cela fonctionnait en faveur de la société, elle devra obtenir une licence d’opérateur de lancement de l’agence pour un vol d’essai orbital. La FAA estime actuellement que l’examen environnemental Sera terminé d’ici la fin décembre.