L’énigme d’Elon Musk : quand et si rendre SpaceX public ?

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Le chef de Space Exploration Technologies Corp. (SpaceX), M. Elon Musk, a mis en garde les employés contre les vastes fluctuations du marché boursier dans un courriel daté de 2013. et dans ce document, l’exécutif a couvert plusieurs sujets, notamment les craintes que l’entreprise ne soit ciblée par les vendeurs à découvert et les coûts d’exploitation. À l’époque, SpaceX venait de lancer le Falcon 9, et le partenariat de la société avec la National Aeronautics and Space Administration (NASA) en était à ses débuts.

La lettre révèle les réflexions de Musk sur la conduite d’une offre publique d’actions de SpaceX, et lorsqu’elle est combinée avec les projets actuels de la société, montre comment il pourrait ne pas avoir le luxe complet du choix en la matière.

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SpaceX brûlait près de 900 millions de dollars de coûts en 2013 alors qu’il faisait décoller Falcon 9

L’e-mail vieux de huit ans donne un aperçu des coûts d’exploitation de SpaceX à l’époque et de la justification de Musk pour ne pas inscrire les actions de la société sur le marché public. Les rumeurs et les spéculations sur une offre publique initiale (IPO) de SpaceX sont rares de nos jours, mais elles ne sont pas absentes non plus. Ces jours-ci, ils se concentrent sur la constellation de satellites Starlink de la société, exploitée par une filiale de SpaceX, et les rumeurs spéculent souvent sur la vente au grand public des actions de sa filiale Internet.

Dans son e-mail, Musk a expliqué aux employés de SpaceX la volatilité présente sur le marché boursier et comment elle s’ajouterait à la nature risquée des activités de SpaceX. En 2013, la société développait la deuxième génération de son lanceur Falcon 9. Ce véhicule, surnommé le Falcon 9 v1.1, a pris son envol en septembre 2013 et comportait plusieurs améliorations telles que de nouveaux moteurs et plus de propulseurs. L’énigme d’Elon Musk : quand et si rendre SpaceX public ?

Lorsque l’e-mail a été envoyé, SpaceX se remettait également d’une frayeur impliquant son vaisseau spatial Dragon. Le deuxième vaisseau spatial Dragon de la société, qui s’est amarré à la Station spatiale internationale (ISS) début mars 2013, a développé des problèmes qui semblaient initialement suffisamment graves pour compromettre la mission, mais est devenu avec succès le premier véhicule commercial à livrer une cargaison non pressurisée à la station spatiale. .

Surtout, Musk souligne également qu’il serait irréalisable de rendre SpaceX public avant qu’il n’ait développé un système de transport capable de missions martiennes. Il associe cette décision au caractère risqué du développement de produits de l’entreprise, expliquant que tout « anomalie sur la fusée ou le vaisseau spatial » aurait « entraîner une punition sévère » en bourse.

Comme il déclaré:

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Il n’est pas non plus correct de penser que parce que les prix de Tesla et de SolarCity sont élevés en ce moment, SpaceX le serait aussi. Les entreprises publiques sont jugées sur la performance trimestrielle. Ce n’est pas parce que certaines entreprises se portent bien que toutes le feraient. Ces deux sociétés (Tesla en particulier) ont enregistré d’excellents résultats au premier trimestre. SpaceX ne l’a pas fait. En fait, financièrement parlant, nous avons eu un premier trimestre horrible. Si nous étions publics, les vendeurs à découvert nous frapperaient à la tête avec un gros bâton.

Nous nous faisions également tabasser à chaque fois qu’il y avait une anomalie sur la fusée ou le vaisseau spatial, comme cela s’est produit sur le vol 4 avec la panne moteur et le vol 5 avec les prévalves Dragon. Retarder le lancement de la V1.1, qui a maintenant plus d’un an de retard, entraînerait des sanctions particulièrement sévères, car il s’agit de notre principal moteur de revenus. Même quelque chose d’aussi mineur que de repousser un lancement de quelques semaines d’un trimestre à l’autre vous donne une fessée. La production de véhicules Tesla au quatrième trimestre de l’année dernière n’avait littéralement que trois semaines de retard et pourtant la réponse du marché a été brutale

Le prototype SpaceX Starship SN15 pour la plate-forme du lanceur Starship est au centre de l’objectif de l’entreprise de faire de l’humanité une espèce interplanétaire en menant des missions martiennes. Image : SpaceX/YouTube

Les projets Starship et Starlink de SpaceX nécessiteront des investissements de milliards de dollars

Il a également souligné que les dépenses de SpaceX au cours de l’année se situeraient entre 800 et 900 millions de dollars et que la société devrait lancer au moins un tiers de ses missions pour la NASA ou avec le Falcon Heavy pour être même légèrement rentable.

Cependant, ses commentaires de départ sont peut-être les plus importants car ils indiquent que l’exécutif pourrait être disposé à rendre SpaceX public une fois qu’il aura développé ses fusées capables de mener des missions vers Mars.

Musk commence la lettre en déclarant :

Selon mes récents commentaires, je suis de plus en plus préoccupé par le fait que SpaceX devienne public avant que le système de transport de Mars ne soit en place. Créer la technologie nécessaire pour établir la vie sur Mars est et a toujours été l’objectif fondamental de SpaceX. Si le fait d’être une entreprise publique diminue cette probabilité, nous ne devrions pas le faire tant que Mars n’est pas sécurisé. C’est quelque chose que je suis prêt à reconsidérer, mais, compte tenu de mes expériences avec Tesla et SolarCity, j’hésite à imposer le public sur SpaceX, surtout compte tenu de la nature à long terme de notre mission.

Ce « système de transport » est le système de lanceur SpaceX Starship, actuellement en cours de développement à Boca Chica, au Texas. La société a effectué plusieurs vols d’essai Starship avec l’étage supérieur du véhicule, et elle prépare l’ensemble de la fusée, avec l’étage inférieur et supérieur, pour un vol d’essai orbital en attendant l’audit environnemental de l’Agence fédérale de l’aviation (FAA) de son lancement. installations.

Le bas du propulseur Starship Super Heavy de SpaceX avec ses 29 moteurs Raptor. Ce propulseur devrait être responsable de la mise en orbite de l’atterrisseur lunaire Starship ; cependant, les plans précis de SpaceX sont inconnus. Image : SpaceX/Twitter

Selon des commentaires faits en décembre de l’année dernière, Musk espère envoyer une mission Starship sans équipage sur Mars l’année prochaine. À l’époque, l’exécutif a avancé de deux ans son calendrier de mission sans équipage après avoir déclaré en octobre que son entreprise espérait envoyer une mission sur la planète rouge en 2024.

Les déclarations de décembre de l’exécutif étaient les suivantes :

Je pense… Je me sens assez confiant dans six ans environ. Ainsi, chaque… la synchronisation Mars… Terre-Mars se produit environ tous les 26 mois. Nous en avons donc eu un cette année, cet été et cela signifie que dans environ deux ans environ, il y en aura un autre, puis deux ans plus tard. Donc je pense, je dirais que si vous dites dans six ans, je serais très confiant, si nous avons de la chance, peut-être dans quatre ans. Et puis nous voulons essayer d’y envoyer un véhicule sans équipage dans deux ans.

À en juger par l’e-mail et ses derniers commentaires, il semble qu’un Musk prudent souhaite attendre que son entreprise puisse mener à bien des missions sur Mars avant de risquer la volatilité du marché boursier.

Cependant, lorsque nous regardons une autre partie de son e-mail qui met en évidence Tesla et SolarCity « lourd » la structure du capital privé et leur besoin « lever beaucoup de fonds propres« , il semble que Musk puisse voir sa main forcée.

Alors qu’en 2013, SpaceX a dû faire face à « seulement » le développement d’une fusée de transport moyen et d’un vaisseau spatial, avec l’aide de la NASA, il doit actuellement développer la plus grande fusée du monde et une constellation de satellites avec 42 000 satellites. Ces deux éléments ne sont pas prêts pour une génération de revenus à grande échelle et ne le seront pas avant des années.

Lors de son dernier tour de table, la société a levé 1,2 milliard de dollars et un contrat avec la NASA lui fournit 2,9 milliards de dollars pour développer une variante lunaire de Starship. Cependant, le contrat de la NASA dépend du respect par SpaceX des jalons de développement, les paiements étant actuellement suspendus en raison d’un litige.

Musk estime qu’il faudra SpaceX 5 milliards de dollars pour développer Starship, et s’il décide de rendre son entreprise publique, alors, sur la base de ses déclarations, ce sera soit lorsque SpaceX aura besoin de beaucoup plus de capitaux qu’il ne peut en mobiliser, soit lorsqu’il sera certain que Starship est prêt sur le plan opérationnel pour Mars. En regardant les coûts de développement à la fois de Starlink et de Starship, en particulier avec leurs destins liés l’un à l’autre, il se peut que le premier soit vrai plus tôt que le second.

Dans tous les cas, le destin de SpaceX est (peut-être à juste titre) lié aux orbites planétaires, la prochaine opportunité de lancement sur Mars approchant en septembre 2022.